蜻蜓:远古时期天空的真霸主

大约距今3.5亿年前,昆虫就演化出了令其他动物望尘莫及的飞行能力。然而,天空的首批征服者—蟑螂、蜉蝣、蚱蜢等昆虫并非技巧高超的飞行家,蜻蜓才是远古天空中最古老的霸主。英国昆虫学家戴夫·古尔森曾说:“第一种真正称霸天空的昆虫是蜻蜓,飞行迅速又敏捷,这肯定带给它们足以傲视地面动物的极大优势。”

如果说现代蜻蜓是娇小轻盈的妙龄少女,那巨脉蜻蜓就是五大三粗的彪形大汉,它出现于距今3.6亿~2.9亿年前的石炭纪。石炭纪又称“巨虫时代”,那时气候温暖、湿润,植被茂盛,大气含氧量很高,巅峰值达35%(现在约21%)。高含氧量的大气、丰富的食物以及缺少天敌和竞争者的优良环境,造就了一些体形巨大的节肢动物,如巨型蜘蛛、巨型马陆、莱茵耶克尔鲎等。昆虫界同样如此。巨脉蜻蜓的化石显示,其翼展达到了74厘米,是目前地球上出现过的最大的昆虫物种。它们不仅捕食昆虫,还捕食小型动物,就像远古天空的霸主,令其他动物望而生畏,避之不及。

气候变化是影响生物演化的重要因素。石炭纪末期到二叠纪早期,地球气候变得寒冷、干燥,大气含氧量急剧下降到约15%。此时,更为高等的、用肺呼吸的爬行动物(如恐龙)得以崛起,而古蜻蜓恣意生长的快乐日子到了尽头—称霸天空约1亿年之后,它们终被翼龙取代。作为空中无可争议的霸主,翼龙的地位持续了大约2.3亿年之久,直至距今6500万年前的“白垩纪—古近纪灭绝事件”导致恐龙灭亡。

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